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Una alternativa eficiente y económica por el tratamiento de lixiviados de vertedero con alto contenido de nitrógeno


El investigador del grupo LEQUIA de la UdG, Maël Ruscalleda, ha desarrollado la aplicación del proceso PANAMMOX® basado en el uso de unas bacterias autótrofas únicas, los Anammox, que son capaces de eliminar el nitrógeno del agua sin necesidad de aportar materia orgánica.


El investigador Maël Ruscalleda ha presentado una alternativa más eficiente y económica para el tratamiento de aguas residuales con alto contenido de nitrógeno amoniacal como los lixiviados de vertedero. Este adelanto ha quedado plasmado en su tesis doctoral, elaborada en el marco del grupo de investigación Laboratorio de Ingeniería Química y Ambiental (LEQUIA) de la Universitat de Girona y de la colaboración con la empresa CESPA desde el año 2001.

El proceso se basa en el uso de unas bacterias autótrofas únicas denominados Anammox (acrónimo inglés de anaerobic ammonium oxidation), que son capaces de eliminar el nitrógeno del agua sin necesidad de aportar materia orgánica. En su trabajo, el investigador ha demostrado la aplicación del proceso Anammox por el tratamiento de lixiviados de vertedero para dar una solución económicamente viable a una problemática real que hay que gestionar en los vertederos.

Las dos caras del nitrógeno
Una de las mayores problemáticas de las aguas residuales industriales es su contenido elevado en nitrógeno amoniacal. El nitrógeno es un nutriente esencial para la vida pero un vertido desmesurado en medios acuáticos acaba provocando problemas graves como la eutrofización y la muerte de pescados por anoxia.

Entre las diferentes tipologías de aguas residuales, hay casos especiales como los lixiviados de vertedero, que presentan concentraciones extremas de nitrógeno y muy poca materia orgánica biodegradable. La eliminación de este nitrógeno mediante los procesos convencionales de las depuradoras dispara el consumo energético y de reactivos incrementando los costes del tratamiento.


El proceso PANAMMOX®

Los lixiviados de vertedero son aguas altamente contaminantes, generadas por la infiltración de agua y la degradación de los propios residuos vertidos en los depósitos controlados. Además, representan una de las mayores problemáticas que afectan estos centros de tratamiento de residuos sólidos por el alto coste de tratamiento que requiere su depuración.

Comparado con las bacterias que se utilizan habitualmente en tratamiento de aguas industriales, el crecimiento de las bacterias Anammox es extremadamente lento y dificulta mucho la puesta en marcha de nuevas plantas que utilicen esta tecnología. En su tesis, titulada “Treatment of mature urban landfill leachates by anammox proces”, el investigador del LEQUIA ha puesto en marcha los reactores biológicos enriquecidos con bacterias Anammox y ha demostrado que es posible tratar los lixiviados de vertedero a escala de laboratorio y semi industrial. En este trabajo también se han estudiado cuáles son los factores determinantes para una puesta en marcha eficiente y un funcionamiento óptimo del proceso, poniendo las bases para una futura aplicación industrial.

Está previsto que el 2014 se ponga en marcha la primera planta con tecnología PANAMMOX® del mundo, dentro del marco del proyecte N-Optimox que la empresa CESPA y el grupo de investigación LEQUIA de la UdG están llevando a cabo, y con financiación del Ministerio de Economía e Innovación.

Maël Ruscalleda (Grenoble – Francia, 1982) es licenciado en Ciencias Ambientales y Máster en Ciencia y Tecnología del agua por la Universitat de Girona. El año 2006 inició sus estudios de doctorado en el grupo de investigación Laboratorio de Ingeniería Química y Ambiental (LEQUIA) de la UdG. Su tesis doctoral ha sido dirigida por la Dra. Mª Dolors Balaguer y el Dr. Jesús Colprim.


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